Chapter 4: The Catholic Church ~ Only Church Founded by Christ

Chapter 4: The Catholic Church ~ Only Church Founded by Christ

Read ~ Chapter 4: The Catholic Church ~ Only Church Founded by Christ

Father Anthony Nachef, STD: Youtube Instagram Facebook

*** [See revision in previous chapters] The teachings contained in this chapter are based on Holy Scriptures, the Tradition of the Catholic Church [especially the First and Second Vatican Councils, The Catechism of the Catholic Church (CCC), the Fathers of the Church (especially St. Thomas Aquinas and St. Augustine)], the Magisterium of the Catholic Church (especially Saint Pope Paul VI, Saint Pope John Paul II, Pope Benedict XVI, and Pope Francis). All Apostolic Encyclicals and Letters are found on the Vatican Website: Vatican 

Historically, Jesus Christ Founded the CATHOLIC Church

God established a human family from the beginning: In the Old Testament, God called Israel to be his people: he intended to found one people with one faith in the one God. The founding of Israel is a preparation for the Church to be established by Christ as the final stage of God’s plan. 

The historical Jesus founded only the Catholic Church: Jesus Christ historically intended to establish one universal Church that embraces the entire human race. The Greek word Katholiken (hence the word “Catholic”) that we read in Acts 9:31 means universal. The expression “Catholic Church” as we use it today appeared for the first time in the Letter of Saint Ignatius of Antioch in 110 A.D. (Ad Smyrn., 8) From that time on, the universal character of the Church became her name: the Catholic Church. Her name, “Catholic,” indicates that she is universal in nature.

The Church Jesus founded “subsists in” the Catholic Church: Lots of people, including theologians, have been trying to teach that the Church established by the historical Jesus is not the same Catholic Church of today. Pope Benedict XVI, quoting Vatican II documents, answers these tendencies by saying: “The Catholic faithful are required to profess that there is an historical continuity—rooted in the apostolic succession—between the Church founded by Christ and the Catholic Church: ‘This is the single Church of Christ… which our Saviour, after his resurrection, entrusted to Peter’s pastoral care’ (cf. Jn 21:17), commissioning him and the other Apostles to extend and rule her (cf. Mt 28:18ff), erected for all ages as ‘the pillar and mainstay of the truth’ (1 Tim 3:15). This Church, constituted and organized as a society in the present world, subsists in (subsistit in) the Catholic Church, governed by the Successor of Peter and by the Bishops in communion with him.” (Dominus Iesus, 16; Lumen Gentium, 8, 20)

What does the expression “subsists in” mean? This expression is of extreme importance in the theology of the church. It implies that the church that the historical Jesus himself founded continues to exist today only in the Catholic Church. It is the same church in number (one Church), quality (she has all the qualities of holiness that Jesus granted her), universality (she is intended to embrace humankind in its entirety), and nature (she is Apostolic by nature, founded on St. Peter and his successors).

What does the expression “subsists in” imply?  This expression points to the elements of holiness that exist in non-Catholic churches and communities. These elements, however, are in an exclusive relation to the Catholic Church because only the Catholic Church has the fullness of truth. In fact, any and every truth is logically in relation to the One Truth. That there are many churches today does not suggest that Christ established them all. What is a reality cannot automatically be God’s intention. Pope Benedict XVI, quoting St. Pope John Paul II and Vatican II, says: “With the expression subsistit in, the Second Vatican Council sought to harmonize two doctrinal statements: on the one hand, that the Church of Christ, despite the divisions which exist among Christians, continues to exist fully only in the Catholic Church, and on the other hand, that ‘outside of her structure, many elements can be found of sanctification and truth’… It needs to be stated that ‘they derive their efficacy from the very fullness of grace and truth entrusted to the Catholic Church.'” (Dominus Iesus, 16; Ut unum sint, 13; Lumen gentium, 15)

The expression “subsists in” is secured by the Holy Spirit: The conviction that what Christ historically established and how the Catholic Church developed over the years are two different things, is false. In fact, if Christ sent the Holy Spirit to abide in the Church and to teach her the entire truth about God, how can someone deny the truthfulness and the consistency of the Holy Spirit’s work? The sinful human dimension of the Church often obscures the work of the Holy Spirit, but that does not mean the Church stops being the body of Christ. A weak and sinful body is still Christ’s body. In that sense, Vatican II has renewed our attention to the nature of the Church as “Ecclesia semper purificanda” (the Church always in the process of purification).

The expression “subsists in” is secured by the Magisterium: The Magisterium uninterruptedly extends in space and in time the Church that Christ founded. The Pope and the Bishops in communion with him are the visible continuity of the Church in space and in time from the beginning until the end of her life.

In the words of St. Ignatius of Antioch: As a summary of the Catholic character of the Church, St. Ignatius of Antioch rightly states: “Where there is Christ Jesus, there is the Catholic Church.” (Ad Smyrn., 8, 2)

Catholic Church and One Church are inseparable qualities: The Catholic dimension of the Church leads us to her second characteristic: The Church is One. It is impossible to separate these two dimensions of the Church because God called everyone (Catholic) to be part of the one Church (see CCC 830-856). 

Historically, Jesus Christ Founded ONE Church

The Church is One because of the Incarnation: Even though the Catholic Church was publicly revealed on Pentecost Sunday, the beginning of the Church actually took place with the Incarnation of Jesus Christ. The oneness of the Church is rooted in the unique event of Christ’s Incarnation. The becoming flesh of the Word is God’s ultimate plan to gather the entire humanity into one people belonging to one Church. In this sense, Vatican II gave a definition of the Church “in Christ [as] like a sacrament or as a sign and instrument both of a very closely knit union with God and of the unity the whole human race….” (Lumen Gentium, 1)

The Church is One because of the One truth about God: Since there is only one truth about God, there should also be only one Church to teach that one truth. Christ could never have founded several different churches presenting several different and often contradictory truths. Consequently, only the Catholic Church possesses the entire truth about God. St. Paul taught that the Church is “the household of God… the pillar and foundation of truth.” (1 Tim 3:15) This one truth about God is believed by the One Catholic Church: There is One truth of faith that guarantees the oneness of the Church. An ecumenism based on pacifism (accepting all that others believe, even though it contradicts the Catholic faith) does not work. St. Pope John Paul II teaches: “Christians know that their unity will be truly rediscovered only if it is based on the unity of their faith. They must resolve considerable discrepancies of doctrine concerning the mystery and ministry of the Church…” (Redemptoris Mater, 30)  

The Church is One because she is the body of Christ: The Church is the body of Christ as St. Paul taught and one can never separate the body from the head (see 1 Corinthians 1:12-27). Before his conversion, St. Paul was persecuting the Church, killing Christians. When Jesus appeared to St. Paul, Jesus asked him, “Saul, Saul, why are you persecuting ME?” Jesus did not say “why are persecuting the Church or my people?” Thus, Christ and the Church are one and inseparable. Pope Benedict XVI summarizes this theology in this way: “Therefore, in connection with the unicity and universality of the salvific mediation of Jesus Christ, the unicity of the Church founded by him must be firmly believed as a truth of Catholic faith. Just as there is one Christ, so there exists a single body of Christ, a single Bride of Christ: ‘a single Catholic and Apostolic Church.'” (Dominus Iesus, 16)

The Church is One despite the existence of “many” churchesThe existence of non-Catholic churches and communities should not lead us to believe that Jesus intended to found more than one Church. The relativism of today’s culture tries to eliminate the sense of absolute oneness of the Catholic Church, reducing her to the sum of all other existing churches. Such an approach is strongly rejected by the Catholic Church: “The followers of Christ are therefore not permitted to imagine that Christ’s Church is nothing more than a collection (divided, but still possessing a certain unity) of Churches and ecclesial communities. Nor are they free to hold that Christ’s Church nowhere really exists today and that it is to be considered only as an end which all Churches and ecclesial communities must strive to reach.” (Congregation for the Doctrine of the Faith, Declaration Mysterium Ecclesiae, 1) In fact, “the elements of this already-given Church exist, found in their fullness in the Catholic Church and, without this fullness, in the other Communities….” (St. Pope John Paul II, Ut Unum Sint, 14) The unity of the Church Christ founded is still there, even though in history her universality is not yet accomplished: “The lack of unity among Christians is certainly a wound for the Church; not in the sense that she is deprived of her unity, but ‘in that it hinders the complete fulfillment of her universality in history.'” (Dominus Iesus, 17; Congregation for the Doctrine of the Faith, Letter Communionis notio, 17)

The Church is One because she is the image of the Blessed Trinity: As a unity of different members, the Church is the image of the Blessed Trinity: the three Divine Persons are united in one Divine Nature. The Church as one reality encompasses many persons in communion with each other. Their individual differences will not allow them to be separated from the one Church; their union, on the other hand, does not imply a melting together of their personal identity and uniqueness. In other words, it is a union without melting or confusion; it is a distinction without separation.

Jesus Christ historically founded a HOLY Church

Objective holiness of the Church: There is a difference between objective and subjective holiness within the Church. Her objective holiness derives from Christ and is expressed especially through the grace of the sacraments. Christ, God the Son himself, redeemed humanity and bestowed the divine life of the Blessed Trinity on us. Such a divine life that was given as a gift to the Church makes her holy objectively. The Church’s objective holiness, therefore, will never be jeopardized because it comes from her divine founder, Jesus Christ.

Subjective holiness of the Church: The subjective holiness of the Catholic Church depends on the holy life of her members. The history of the saints is the best example: they embraced the objective holiness of the Church and made it their own. It is very unfortunate that many of the Church’s members are sinful, thus tarnishing her identity, face, and mission. It is a horrible scandal and a difficult dilemma.

The subjective holiness of the Church will be fulfilled only in heaven: The holiness of the Church’s members on earth will be revealed only in heaven. No matter how holy we are, as long as we occupy this earthly body, we are still foreign to the heavenly dimension. Therefore, our task is to live a holy life on earth and leave it up to God to grant us a degree of glory when we enter heaven. 

Focusing on the objective holiness of the Church: We face a dilemma when we realize how sinful and weak are the members of the Catholic Church. Her sinfulness, however, does not affect the grace of Christ or the holiness of the sacraments. Only the wise faithful accept the imperfections of the Church and focus on her objective holiness. Those who decide to quit are leaving behind the instruments that Christ gave the Church for the salvation of humanity (the sacraments, the communion of saints, etc). However, fallen-away Catholics can be saved in a way known only to God because their decision was made out of ignorance. The ultimate mission of the evil one is for us to leave the Catholic Church, which can communicate to us every day the graces of the sacraments for our salvation.

Judging others as not holy: Throughout my priestly life, I have often heard people say: “I stopped going to the Catholic Church because it is a show… People are there just to see how others are dressed… They do this and that on the weekend, then they show up at Church acting like holy people… I stopped going to Church because it is filled with hypocrisy.” They utter a harsh judgment on others; why don’t they lead the way and be holy themselves, instead of pointing fingers? 

Jesus Christ historically founded an APOSTOLIC Church

God changes the name of his messengers for a special mission: God has always changed the names of his messengers when he asked them to perform a special mission. This mission is not only a task or a job to be fulfilled; it becomes the messengers’ identity defining who they are (Abram became Abraham; Jacob became Israel, Simon became Peter, etc). Therefore, many names in the Old and New Testaments have meanings that reveal the identity and mission of the person chosen and sent by God: “Mary”‘ means the “gift of God”; “Peter” means “stone” or “rock”; “James” means “the one who follows.” The Catechism summarizes the theology of the name by teaching that “God revealed himself to his people Israel by making his name known to them. A name expresses a person’s essence and identity and the meaning of this person’s life. God has a name; he is not an anonymous force. To disclose one’s name is to make oneself known to others; in a way it is to hand oneself over by becoming accessible, capable of being known more intimately and addressed personally.” (CCC, 203)

The Church is apostolic because the historical Jesus called the Twelve Apostles: In continuity with the Twelve Tribes of Israel, Jesus founded the Catholic Church on the Twelve Apostles: “He called his disciples, and chose from them twelve, whom he named apostles.” (Lk 6:13). When he called them, Jesus changed their names to indicate their new identity and mission. The number 12 throughout the Bible indicates a perfection of governance. The Apostles are the perfect body of “governors,” who are called to lead the Church on earth to her heavenly fulfillment in God’s Kingdom.

The Church is apostolic because all we know about Jesus Christ comes from the ApostlesJesus never wrote a book; all we know about him comes from the Apostles. Therefore, the Church is apostolic by nature, since the Apostles reported the words and deeds of Jesus. The Church is also apostolic because Jesus built the Church on St. Peter and the Apostles. 

The Church is apostolic because Peter is the rock in the Gospel of Matthew: That the historical roots of the Catholic Church are founded on St. Peter can be traced back to the Gospel of Matthew. Here Jesus changes the name of Simon to Peter, which means “the rock.” Matthew 16:18-19 reads, “Peter, you are Rock and on this rock I will build my Church… I will entrust to you the keys of the kingdom: whatever you bind on earth shall be bound in heaven and whatever you loose on Earth shall be loosed in heaven.” This new name, Peter, explains the intention of Christ to build his Church on the rock, Peter. The choice of Jesus to establish his Church on Peter happened immediately after Peter’s confession of Jesus’ identity as the Christ. Such a confession results from the Father’s revelation of Jesus’ identity to Peter.

The Church is apostolic because Peter is the rock in the Gospel of John: The change of Simon to Peter is also reported in the Gospel of John. When Andrew, Simon’s brother and the first called among the Apostles, brought Simon to Jesus, Jesus said: “So you are Simon the son of John? You shall be called Ce’phas (which means Peter).” (Jn 1:42)  

The Church is apostolic because Jesus built his Church on Peter, the human rock: The false belief that Jesus did not found his Church on Peter (ie, the claim that Jesus alone is the rock) has always been rejected by the Catholic Church. Why would Jesus change the Apostle’s name from Simon to Peter (meaning “rock”) if Jesus did not intend to build his Church on this rock? The Greek term for rock (Petros) is an explicit proof of the new identity of Peter: he is the human rock. Jesus, however, will always remain the Divine Rock. St. Paul made such a distinction by teaching, “you are … members of the household of God, built upon the foundation of the apostles and prophets, Christ Jesus himself being the cornerstone.” (Eph 2:19-20) 

The Church is apostolic because Jesus built his Church on Peter and the Apostles:  Peter is not alone. Even though he is the leader of the Apostles, Jesus called them all to be the foundation of his earthly Church. In that sense, St. Paul said: “You are part of a building that has the apostles and prophets for its foundations, and Christ Jesus himself for its main cornerstone.” (Eph 2:20) 

The Church is apostolic because Jesus built his Church on Peter and the Apostles on earth and in heaven: The foundation of the Church on St. Peter and the Apostles is not confined to the earthly Church only, but is also extended to heaven, where they will be the judges of the Twelve Tribes of Israel (Lk 22:30). The reason lies in the fact that the earthly Church and the heavenly Church are one and the same. Describing the city of God, the heavenly Jerusalem, the Book of Revelation confirms that “the wall of the city had twelve foundations, and on them the twelve names of the twelve apostles of the Lamb.” (Rev 21:14) In a word, even though the apostolic nature of the Church begins on earth, its ultimate completion will be in the Kingdom of God at the end of time.

The Church is apostolic because the Holy Spirit guarantees Peter and his successors as the human rocks: Because of the descent of the Holy Spirit on the Church during Pentecost, Peter was given the task to extend in space and time the role of Jesus as the Divine Rock. Jesus’ redeeming work is present in the Church until the end of time through the Holy Spirit. But the Apostles and their successors are those who execute the work of the Holy Spirit in the Church. To illustrate such a truth, when the Apostles gathered in the Council of Jerusalem in 49 A.D. to decide whether the pagans converting to Christianity needed to be circumcised or not, the Apostles determined that “it is the decision of the Holy Spirit and ours” that baptism and faith are enough to become part of the Church (see Acts 15:28-29). Such a bold statement, in which the decision of the Apostles matches that of the Holy Spirit, shows that Peter and the Apostles decided how the redemptive work of Christ should continue in history.  

Eastern Catholic Churches are in hierarchical communion with the Pope: Certain bishops in the Eastern Catholic Churches constantly gravitate to undermine the authority of the Pope. Erroneously, they want to be in communion with the Pope only sacramentally, or in communion of love and service. Such a tendency scandalizes the minds of the faithful by stirring them away from the One Catholic Church founded by Jesus Christ on St. Peter as her Universal Shepherd (Jn 21:15-17). The documents of Vatican II, then St. Pope Paul VI, St.. Pope John Paul II, Pope Benedict XVI, and Pope Francis unanimously confirmed that the Eastern Catholic bishops are in hierarchical communion with the Pope. This means that the Pope is and will always be the one who assigns the Easter Churches’ bishops. There is One Catholic Church and One Shepherd, the Pope.   

The Human Dimension and the Divine Dimension of the Catholic Church   

The Catholic Church is human and divine at the same time: Jesus Christ is fully God and fully man. The Church, his Body, has therefore a divine dimension and a human dimension. The divine dimension of the Church is the grace of the Blessed Trinity bestowed on the Church because of Christ’s resurrection. Personally and directl,y Jesus Christ founded the Catholic Church: the presence of the divine in her is unquestionable. 

Because Christ used his human nature as an instrument of salvation, the Church can never ignore the visible created elements as a way of communicating God’s grace to us. The human elements are those elements that Jesus used in order to institute the sacraments and establish the Church (Pope, clergy, religious, people, building, altar, bread, wine, water, oil, etc). If God didn’t want any human elements to be involved in the logic of salvation, he would have saved us without becoming authentically human. 

Only Christ is needed for salvation: Those who deny the necessity of the Church’s human dimension for salvation deny the authentic character of the Incarnation. Following this logic, they destroy God’s method of saving humanity: people are saved the way Christ saves them, not in a way they choose to be saved. In this sense, Vatican II taught: “The Church is essentially both human and divine, visible but endowed with invisible realities, zealous in action and dedicated to contemplation, present in the world, but as a pilgrim, so constituted that in her the human is directed toward and subordinated to the divine, the visible to the invisible, action to contemplation, and this present world to that city yet to come, the object of our quest.” (Sacrosanctum Concilium, 2) 

The heavenly Church and the earthly Church are One Church: There is only one Church; part of her exists on earth and the other in heaven. Both parts make up one and the same Church in number and in nature. The heavenly Church has already reached the Kingdom of God; the earthly Church is on her way. St. Bernard of Clairvaux poetically described the two dimensions of the Kingdom by saying: “O humility! O sublimity! Both tabernacle of cedar and sanctuary of God; earthly dwelling and celestial palace; house of clay and royal hall; body of death and temple of light; and at last both object of scorn to the proud and bride of Christ! She is black but beautiful, O daughters of Jerusalem, for even if the labor and pain of her long exile may have discolored her, yet heaven’s beauty has adorned her.” (In Cant. Sermo 27)

The Church and the Kingdom of God   

God’s kingdom has its seed in the Church: The kingdom of God is “already” here present in the Church, but it has “not yet” been completely fulfilled. “God’s actual sovereignty over the world [is] becoming an event in history in a new way … God is acting now–this is the hour when God is showing himself in history as its Lord, as the living God, in a way that goes beyond anything seen before” (Pope Benedict XVI, Jesus of Nazareth, 55, 56) 

The Church is still in pilgrimage now and will be until the end of human history: “[L]ike a stranger in a foreign land, the Church presses forward amid the persecutions of the world and the consolations of God, announcing the cross and death of the Lord until he comes.” (Lumen Gentium, 8; 1 Cor 11:26)

God’s kingdom will be completely fulfilled only in heaven: The kingdom of God is really here, even though imperfectly. In fact, only in heaven we will see God face to face: “The kingdom of God, in fact, has an eschatological dimension: it is a reality present in time, but its full realization will arrive only with the completion or fulfillment of history.” (Dominus Iesus, 18)

God’s kingdom cannot be separated from the redemption of Christ: The historical Jesus in person made the kingdom of God present here on earth. The strongest indication of this is when Jesus said, “But if I cast out demons by the finger of God, then the kingdom of God has come upon you.” (Luke 11:20)

The risen Jesus will fulfill God’s kingdom as we enter heaven to share in his resurrection. When the Church prays, “Come Lord Jesus” (Revelation 22:20), she begs the Lord to fulfill in those who enter heaven what has already started in them on earth.

God’s Kingdom started being fulfilled with Jesus’ Ascension: All this happened when Jesus ascended into heaven. Through his Ascension, Jesus entered into the category of heaven: it is the beginning of the end. It is then that God’s kingdom started to be fulfilled: “Since the Ascension God’s plan has entered into its fulfillment. We are already at ‘the last hour.’ Already the final age of the world is with us, and the renewal of the world is irrevocably under way; it is even now anticipated in a certain real way, for the Church on earth is endowed already with a sanctity that is real but imperfect.” (CCC, 670)

God’s kingdom cannot be reduced to the visible boundaries of the Catholic Church: Even though Jesus Christ founded the Catholic Church and gave her the fullness of means of salvation, God is still not bound by her historical reality. God chose the sacraments of the Catholic Church as regular channels to communicate his grace, but “the action of Christ and the Spirit outside the Church’s visible boundaries” cannot be excluded. (St. Pope John Paul II, Redemptoris Missio, 18)

Jehovah’s Witnesses’ understanding of the Kingdom of God is wrong

Jehovah’s Witnesses’ approach to the Kingdom of God is erroneous: Pope Benedict XVI emphatically denies that any kingdom on earth could be identified with God’s kingdom. He recalls the temptation of Jesus by Satan who promised him the kingdoms of the earth: “No kingdom of this world is the Kingdom of God, the total condition of mankind’s salvation. Earthly kingdoms remain earthly human kingdoms, and anyone who claims to be able to establish the perfect world is the willing dupe of Satan and plays the world right into his hands.” (Jesus of Nazareth, 43-44)

Jehovah’s Witnesses are not Christians for not believing in the Trinity: Jehovah’s witnesses commit several major mistakes. Their first mistake is that they do not believe in the Most Blessed Trinity and therefore they cannot be considered Christians. The center of the Christian faith is believing in God as a Trinity: In God, there is One Divine Nature and Three Divine Persons. Jehovah’s Witnesses believe in God as one person (as do Muslims and Jews).

Jehovah’s Witnesses are not Christians for not believing in the divinity of Christ: The center of Christian revelation is the belief in the divinity of Jesus Christ who is God the Son himself. He was incarnate, died, and saved the entire human race. Jehovah’s Witnesses do not believe that Jesus is God and therefore cannot be called Christians.

Jehovah’s Witnesses erroneously separate God’s kingdom from Jesus Christ: In their opinion, the kingdom of God is exclusively centered on God and, by believing that, they eliminate the Christological dimension of this kingdom. Jesus Christ was very clear that his personal presence and action made God’s kingdom present among us. By ignoring the redemption of Christ, they focus on creation and ignore salvation–a fact that contradicts the essence of our Christian Catholic faith. 

The “Kingdom Hall”… really? Based on all that, Jehovah’s Witnesses’ perception of the “Kingdom Hall” as being the actual kingdom of God on earth is not acceptable. The kingdom of God, although it was brought about by Jesus Christ, is still being accomplished as history progresses. It is here in time and space, but its fulfillment will take place only in heaven.   

The difference between salvation and instruments of salvation

 Salvation and instruments of salvation: The Second Vatican Council made it very clear that there is a difference between salvation itself as a reality (res) and the means of salvation (sacramentum). Most Christians fail to understand that difference and confuse salvation as a reality (when we die and reach heaven) with the instruments that lead to that reality.

Definition of “Fullness of Means of Salvation”: Since Jesus Christ is the founder of the Catholic Church, he established in her all necessary instruments for the salvation of humanity: The fullness of means of salvation exists only and exclusively in the Catholic Church, that is, everything we need to reach heaven. (See Vatican II, Unitatis Redintegratio, 3.)

Non-Catholic churches share only partially in that fullness (they lack some of those instruments, including some of the sacraments, the intercession of the Virgin Mary and the saints, etc.)

Definition of “salvation” as a reality: Salvation itself as a reality is an exclusive decision by God offered to Catholics and non-Catholics alike when they die and are standing in front of God’s judgment seat. The question, “If someone does this or that, do they go to heaven, to purgatory, or to hell?” is wrong. The Church can decide if a certain action is good or bad. Where the sinner goes is the exclusive decision of God. Even at the end of a good life, lived according to the Gospel, heaven is still a gift from God. Thus, both Catholics and non-Catholics can reach heaven and enjoy God’s infinite glory in the same way. There is only one heaven for everyone: Heaven is one in nature, number, and quality.

There are not two different means of salvation: Jesus established only one way of salvation, not two different ways. Non-Catholics share in the means of salvation that Christ exclusively gave the Catholic Church. They are connected with the Catholic Church in a way known to God: “It follows that the separated Churches and Communities as such, though we believe them to be deficient in some respects, have been by no means deprived of significance and importance in the mystery of salvation. For the Spirit of Christ has not refrained from using them as means of salvation which derive their efficacy from the very fullness of grace and truth entrusted to the Church.” (Unitatis Redintegratio, 3)

There are no two parallel means of salvation: Preaching the Catholic faith, however, does not imply that it is one way among other parallel ways leading to salvation. The Catholic Church does not have another equivalent institution that is parallel to it. Pope Benedict XVI teaches: “it is clear that it would be contrary to the faith to consider the Church as one way of salvation alongside those constituted by the other religions, seen as complementary to the Church or substantially equivalent to her, even if these are said to be converging with the Church toward the eschatological kingdom of God.” (Dominus Iesus, 21)

Heaven is for everyone: Catholics and non-Catholics

Catholics and non-Catholics can both be saved: Allow me to explain how salvation is for everyone by using an example. Let us suppose that one side of a river is earth and the other is heaven, and the best way to go from one side to the other is to have a boat and four oars. The Catholic Church has a boat and four oars because Christ founded her and gave her the fullness of the instruments of salvation. Pope Benedict XVI teaches in this regard: “The Lord Jesus, the only Saviour… constituted the Church as a salvific mystery... Therefore, the fullness of Christ’s salvific mystery belongs also to the Church, inseparably united to her Lord… And thus, just as the head and members of a living body, though not identical, are inseparable, so too Christ and the Church can neither be confused nor separated, and constitute a single ‘whole Christ.'” (Dominus Iesus, 16)

Non-Catholic churches have fewer than “four oars” because they were not established by Christ and therefore do not have all the necessary instruments of salvation. However, they are still capable of crossing the river using one, two, or three oars. Now if I am a bad Catholic with four oars but am not using them, how can I be more certain of reaching heaven than a non-Catholic who has only three oars but is using them efficiently? Being Catholic does not admit you to heaven before the non-Catholic. It just gives you the prerogative of having all the instruments of salvation intended by Christ (four oars). You need to use all of them and at all times. As a summary, Vatican II teaches that God offers salvation to “all men of good will in whose hearts grace works in an unseen way. For since Christ died for all men, and since the ultimate vocation of man is in fact one, and divine, we ought to believe that that Holy Spirit in a manner known only to God offers to every man the possibility of being associated with this paschal mystery.” (Gaudium et Spes, 22) 

 Why preach the Catholic faith if non-Catholics can reach heaven without it? It is the responsibility of the Catholic Church to provide all human beings with “four oars.” Just because people can attain salvation with fewer instruments, that does not mean we should just leave it alone. Our love and care for all human beings, Catholics and non-Catholics, impose on the Catholic Church the duty to share with the entire humanity all the instruments of salvation Christ left her. That is the reason why the Church is missionary by nature: “Indeed, God ‘desires all men to be saved and come to the knowledge of the truth’ [1 Tim 2:4]; that is, God wills the salvation of everyone through the knowledge of the truth. Salvation is found in the truth. Those who obey the prompting of the Spirit of truth are already on the way of salvation. But the Church, to whom this truth has been entrusted, must go out to meet their desire, so as to bring them the truth. Because she believes in God’s universal plan of salvation, the Church must be missionary.” (CCC, 851)

How about those who never heard of Christ and were never baptized? Those who believe that if a person dies without ever knowing Christ will go to hell are mistaken. God is not cruel to send to hell people who were born in the Amazon jungle and died without ever encountering Christ in any way, shape, or form. In this regard, St. Paul taught that for those who do not have the law of the Gospel, their conscience becomes their own law. We call this the “natural law”: it is God’s voice given to every human being at the moment of their creation to do good and avoid evil. Even though those who have never heard of Christ can still be saved, Christ remains The Only Universal Savior. No one can ever be saved without Christ, whether they heard of him or not: “all men and women who are saved share, though differently, in the same mystery of salvation in Jesus Christ through his Spirit.” (Pontifical Council for Inter-religious Dialogue, Dialogue and Proclamation (1991), 29)

Vatican II summarized this theology by teaching, “Those also can attain to salvation who through no fault of their own do not know the Gospel of Christ or His Church, yet sincerely seek God and moved by grace strive by their deeds to do His will as it is known to them through the dictates of conscience.” (Lumen Gentium, 16)

There is no salvation “outside the Catholic Church”: There is no question that non-Catholics can obtain salvation. However, their salvation is related, in a way only known to God, to the Gospel as handed down in the Tradition of the Catholic Church. If Christ has put all means of salvation in the Catholic Church, then there is no salvation outside the Catholic Church: Those who partially share in that fullness, are somehow related to the Catholic Church.

Here, the term “Catholic Church” is understood not as the visible boundaries of the Catholic Church. It is the Catholic Church plus all people who mysteriously stand in relationship to her. The Catechism clearly taught that “all salvation comes from Christ the Head through the Church which is his Body.” (CCC, 846)

Several mistakes in understanding the identity of the Church

Our spirituality is necessarily connected with Christ’s Incarnation: Our spirituality cannot be detached from Christ’s Incarnation. How can someone seek a relationship with God while at the same time ignoring  God’s plan? God the Father sent Jesus Christ to redeem humanity through the Holy Spirit. God the Son became man and established a visible Church in which the community of believers are redeemed. Since Jesus himself founded the Catholic Church, why would someone belong to a different Church? Jesus Christ is the only way to the Father through the Holy Spirit, in the Catholic Church. The New Age movement, which tries to replace “Incarnational” spirituality with a mere relationship with the beautiful creation, substantially lacks what God intended spirituality to be.

Definition of “spiritual”: People who claim to be spiritual imply that they have a relationship with God. However, by nature every person is spiritual because our soul is rational, eternal (will live forever), free, and intelligent, and as such opens us up to the infinite. What makes us different from the animals is the fact that our soul is transcendent, because it was created in God’s image and likeness.

Definition of “religious”: People who belong to the Catholic Church as an “organized religion” are called religious. They have faith in a God who revealed himself and his plan through Jesus Christ in the Catholic Church. Therefore, they practice the faith and the sacraments that have been there since the beginning of the Catholic Church.

It is impossible to be “spiritual” without being “religious”: If every person is spiritual by nature, every person must also be necessarily religious by nature. The reason is clear: our relationship with the divine is not a generic relationship with an infinite substance roaming in space. The Divine has revealed himself as a Triune God: Father, Son, and Holy Spirit. One can have a relationship with the Divine, only the way of the Divine is not the way we like it to be. Therefore, our relationship with the Divine (definition of spiritual) is the same as our relationship with God as Father, Son, and Holy Spirit (which is the definition of religious). Claiming to be spiritual without being religious is a contradiction. A relationship with a faceless divinity is useless.

Non-denominational Churches have no identity: Non-denominational churches emphasize random verses in the Gospel such as, “very truly I tell you, no one can see the kingdom of God unless they are born again” (Jn 3:3); “for where two or three gather in my name, there am I with them.” (Mt 18:20) These churches and communities found their faith on verses, isolating them from the rest of Scripture. They forget that the same Jesus also said: “Peter, you are the Rock and on this rock I will build my Church” (Mt 16:18) and “unless you eat  the flesh of the Son of Man and drink his blood, you have no life in you.” (Jn 6:53) The Church in the Acts of the Apostles gathered on a regular basis to celebrate the Eucharist. A random belief in Christ and his words without taking into consideration what the Church is all about from the beginning is not acceptable. The devil himself believed and proclaimed throughout the New Testament that Jesus is the Son of God. The Church is not a shopping center where, if you don’t like one product, you can look for a different one.

“As long as you believe in something” is not acceptable: God has a name, a face, a personal identity. The entire Bible is based on how God reveals his identity as Father, Son, and Holy Spirit to humankind. Therefore, “As long as I believe in something, I am good” is not acceptable. It ruins the plan of God who, for thousands of years, has been inviting humanity to understand who he is and what plan he has for us. A personal relationship with a personal God is essential and indispensable.   

Conclusion: Never leave the Catholic Church 

Never leave the Catholic Church, because she is Christ’s body: Being the eternal God, Jesus chose the Church to be his body, and his choice is irrevocable: “He is before all things, and in him all things hold together. He is the head of the body, the church…” (Col 1:17-18) The main goal of the evil one is to separate Church members from their Head; Jesus Christ promised to be with her until the end of time (Mt 28:20). No matter what happens, remain in full communion with the Catholic Church because, ultimately, “the gates of hell shall not prevail against her” (Mt 16:18).  

Never leave the Catholic Church because of the sacraments: Jesus instituted the sacraments in the Catholic Church as channels to receive God’s divine grace of redemption. A spirituality without the sacraments is like a car without an engine: it can’t go anywhere. Despite all arguments that one might have against the Church, she is still the one who celebrate all seven sacraments. It takes humility to keep receiving the Church’s sacraments, focusing on Christ without judging the sinfulness of some of the Church’s leaders and members.  

Never leave the Catholic Church because she is an expert in humanity: Pope Paul VI said that the Church is “an expert on humanity” (address to the United Nations, October 4. 1965). Over the centuries, the Church has acquired the wisdom to lead humanity through the uncertainties of life. Even though certain things are established by the Church and not directly by Christ, we must respect and follow her rules with filial devotion. Many who leave the Church because of an incident or because of their pride, leave a very powerful mother behind them. By doing that, they endanger their eternal salvation. 

Never leave the Catholic Church, because she is still strong even when she looks weak: The Catholic Church is like a boat journeying through the sea of life. The boat is human, imperfect, and weak, but her head and founder is Jesus Christ himself. He can still walk on water and lead her to a safe haven. Vatican II has beautifully expressed this truth: “Moving forward through trial and tribulation, the Church is strengthened by the power of God’s grace, which was promised to her by the Lord, so that in the weakness of the flesh she may not waver from perfect fidelity, but remain a bride worthy of her Lord; and moved by the Holy Spirit she may never cease to renew herself, until through the Cross she arrives at the light which knows no setting.” (Lumen Gentium, 9) St. Paul writes along these same lines: “Therefore I am well content with weaknesses, with insults, with distresses, with persecutions, with difficulties, for Christ’s sake; for when I am weak, then I am strong” (2 Cor 12:10).    

Never leave the Catholic Church because she is eternal: Jesus promised to be with his Church until the end of time (Mt 28:20), and Jesus does not lie. Since Jesus’ Resurrection and Ascension into glory, the Church started to exist on earth and in heaven at the same time. In fact, those members of the Church who die are able to enter heaven because of the Resurrection of Jesus. The Church will be in history until the end of time. As the Catechism of the Catholic Church teaches in this regard, “Since the Ascension God’s plan has entered into its fulfillment. We are already at ‘the last hour.’ Already the final age of the world is with us, and the renewal of the world is irrevocably under way; it is even now anticipated in a certain real way, for the Church on earth is endowed already with a sanctity that is real but imperfect.” (CCC, 670)                                    

By Fr. Anthony Nachef, STD (Doctorate in Sacred Theology)

_____________________________________________________________________________________________________________________________________________________

Lea por favor ~ Capítulo 4: La Iglesia Católica es La Única Iglesia Establecida por Jesucristo

 Las enseñanzas en este capítulo se basan en las Escrituras Sagradas, la Tradiciones de la Iglesia Católica (especialmente el Catecismo de la Iglesia Católica (CCC)), los Padres de la Iglesia (especialmente San Thomas Aquinas y San Agustín) él Magisterio de la Iglesia Católica (especialmente San Papa Pablo VI, San Papa John Paul II y Papa Benedicto XVI). 

Jesucristo fundó históricamente la iglesia católica

Dios llamó a las personas colectivamente desde el principio: en el Antiguo Testamento, Dios llamó a Israel para que fuera su pueblo: tenía la intención de fundar a una persona con una sola fe en un solo Dios. Las 12 tribus de Israel son un signo externo de la unidad entre toda la humanidad. Tal unidad no borra la singularidad de cualquier individuo que sea parte del grupo; más bien fomenta la cooperación de todos los individuos hacia la fe en el único Dios de Israel.

El Jesús histórico fundó solo la Iglesia Católica tal como existe hoy: Jesucristo tuvo la intención histórica de establecer una Iglesia universal que abarque a toda la humanidad. La palabra griega Katholiken (de ahí la palabra “católico”) que leemos en Hechos 9:31 significa universal. La expresión ‘Iglesia Católica’ como la usamos hoy apareció por primera vez en la Carta de San Ignacio de Antioquía en 110 A.D. Desde ese momento, el carácter universal de la Iglesia se convirtió en su nombre: La Iglesia Católica. Su nombre (católico) se convirtió en lo que es (universal) en la naturaleza.

La Iglesia que Jesús fundó “subsiste en” la Iglesia Católica: muchos teólogos intentaron enseñar que la Iglesia establecida por el Jesús histórico no es la misma Iglesia católica de hoy. Esta es una enseñanza falsa porque el Espíritu Santo prometido por Jesús para ayudar y vivir en la Iglesia asegura tal continuidad. Además del hecho de que el Espíritu Santo solo enseña lo que Jesús enseñó, el Magisterio es la continuidad visible de la Iglesia que se extiende ininterrumpidamente en el espacio en el tiempo que la Iglesia Cristo fundó. El Papa Benedicto XVI, citando el Vaticano II, afirma que la Iglesia establecida por el Jesús histórico y la Iglesia que continúa su misión de su resurrección son la misma Iglesia Católica: “Los fieles católicos deben profesar que existe una continuidad histórica, arraigada en la sucesión apostólica: entre la Iglesia fundada por Cristo y la Iglesia católica: “Esta es la única Iglesia de Cristo … que nuestro Salvador, después de su resurrección, confió a la pastoral de Pedro” (cf. Jn 21, 17), comisionando él y los otros apóstoles para extenderla y gobernarla (cf. Mt 28, 18ff.), erigidos para todas las edades como “el pilar y el pilar de la verdad” (1 Tim 3:15). Esta Iglesia, constituida y organizada como La sociedad en el mundo presente, subsiste en [subsistir en] la Iglesia Católica, gobernada por el Sucesor de Pedro y por los Obispos en comunión con él “. (Dominus Iesus, 16 y Lumen gentium, 8)

El término ‘subsiste en’ significa que la Iglesia Católica es la Iglesia de Cristo establecida en número, calidad, universalidad y naturaleza: el término ‘subsiste en’ es de suma importancia en la teología de la iglesia. Implica que la iglesia que el Jesús histórico fundó continúa existiendo hoy solo en la Iglesia Católica. Es la misma iglesia en número (Una Iglesia), calidad (ella tiene todas las cualidades de santidad que Jesús le otorgó), universalidad (su intención es abarcar a toda la humanidad) y naturaleza (es apostólica por naturaleza, fundada en Santa . Pedro y sus sucesores). Tenga en cuenta que la santidad objetiva de la Iglesia debido a los sacramentos no es lo mismo que la santidad subjetiva, ya que la Iglesia tiene muchos miembros que son débiles y pecaminosos.

El término “subsiste en” implica que las iglesias no católicas obtienen sus medios de salvación exclusivamente de la Iglesia Católica: la expresión “subsiste en” señala los elementos de santidad que existen en las iglesias y comunidades no católicas. Sin embargo, estos elementos están en una relación exclusiva con la Iglesia Católica porque solo la Iglesia Católica tiene la plenitud de la verdad (toda verdad está lógicamente en relación con la Única verdad). La realidad de que hoy hay muchas iglesias, de hecho, no significa que Cristo las estableció a todas. Lo que es una realidad no es automáticamente un principio en la intención de Dios. El Papa Benedicto XVI, citando a San Juan Pablo II y al Vaticano II, dice: “Con la expresión subsistir en, el Concilio Vaticano II buscó armonizar dos declaraciones doctrinales: por un lado, que la Iglesia de Cristo, a pesar de las divisiones que existen entre los cristianos, sigue existiendo plenamente solo en la Iglesia católica y, por otro lado, que ‘fuera de su estructura, se pueden encontrar muchos elementos de santificación y verdad’ … Es necesario afirmar que ‘ellos derivan su eficacia de la plenitud de gracia y verdad confiada a la Iglesia Católica “. (Dominus Iesus, 16)

La identidad ininterrumpida de la Iglesia católica está asegurada por el Espíritu Santo: la convicción de que lo que Cristo estableció históricamente y cómo se desarrolló la Iglesia católica a lo largo de los años son dos cosas diferentes, es falsa. De hecho, si Cristo envió al Espíritu Santo a permanecer en la Iglesia y enseñarle toda la verdad acerca de Dios, ¿cómo puede alguien negar la veracidad y la consistencia de la obra del Espíritu Santo? La dimensión humana pecaminosa de la Iglesia a menudo oscurece la obra del Espíritu Santo; pero eso no significa que la Iglesia deje de ser el cuerpo de Cristo. Un cuerpo débil y pecaminoso sigue siendo el cuerpo de Cristo. En ese sentido, el Vaticano II ha renovado nuestra atención a la naturaleza de la Iglesia como ‘Ecclesia semper purificanda’ (la Iglesia siempre en proceso de purificación)

En una palabra de San Ignacio de Antioquía: como un resumen del carácter católico de la Iglesia, San Ignacio de Antioquía, quien en el 110 dC utilizó el término católico de la misma manera que lo usamos hoy, ha entendido la profundidad de la realidad de la Iglesia. Iglesia cuando enseñó: “Donde hay Cristo Jesús, allí está la Iglesia Católica”. (Anuncio Smyrn., 8, 2)

Católico y Uno son inseparables: la dimensión católica de la Iglesia nos lleva a la segunda característica: La Iglesia es Una. Es imposible separar estas dos dimensiones de la Iglesia porque Dios llamó a todos (católicos) a ser parte de la única Iglesia (ver CCC 830-856).   

Jesucristo históricamente fundó una iglesia

Es Una Iglesia debido a la Encarnación: aunque la Iglesia Católica se reveló públicamente el domingo de Pentecostés, el comienzo de la Iglesia en realidad tuvo lugar con la Encarnación de Jesucristo. La unidad de la Iglesia está arraigada en el único evento único de la Encarnación de Cristo, que es el plan final de Dios para reunir a toda la humanidad en una sola gente que pertenece a una Iglesia.

Es una Iglesia debido a la única verdad acerca de Dios: ya que hay una sola verdad acerca de Dios y el mundo, la Iglesia debe ser una por naturaleza y número porque Cristo la estableció a ella y solo a ella. En consecuencia, solo la Iglesia Católica posee toda la verdad de la fe. San Pablo confirma esta teología diciendo que la Iglesia es “la casa de Dios … el pilar y el fundamento de la verdad” (1 Timoteo 3:15).

Es una Iglesia porque ella es el cuerpo de Cristo: ya que Cristo estableció a la Iglesia Católica como su cuerpo, uno no puede separar el cuerpo de la cabeza. San Pablo enseña cómo la Iglesia es el cuerpo de Cristo y compara la relación entre ella y Cristo con la relación entre la cabeza y el cuerpo (ver Corintios 1: 12-27). Por su parte, San Agustín, una de las mentes más grandes en la historia de la humanidad, contrastó esta relación entre Cristo y los apóstoles con Cristo y nosotros. Comparó la fe de los apóstoles cuando siguieron a Jesús a nuestra fe al seguir a la Iglesia. Cuando los apóstoles siguieron a Jesús, vieron la cabeza que los llevó al cuerpo. Del mismo modo, cuando vemos el cuerpo, nos lleva a la cabeza. San Agustín dice: “Por lo tanto, como ellos (los apóstoles), viendo la cabeza, creen en el Cuerpo, así nosotros, viendo el Cuerpo, debemos creer en la cabeza”. (Sermo, 116)

Es una Iglesia a pesar de la existencia de muchas iglesias: la existencia de iglesias y comunidades no católicas no debe llevarnos a creer que Jesús no tenía la intención de una Iglesia en número y carácter. El relativismo de la cultura de hoy trata de eliminar el sentido de unidad absoluta y unidad de la Iglesia Católica, reduciéndola a la suma de todas las iglesias que existen hoy en día. La Iglesia católica rechaza enérgicamente este enfoque: “Por lo tanto, a los fieles cristianos no se les permite imaginar que la Iglesia de Cristo no es más que una colección, dividida pero, de alguna manera, una de Iglesias y comunidades eclesiales; libre para sostener que hoy en día la Iglesia de Cristo en ninguna parte existe realmente, y debe ser considerada solo como una meta que todas las Iglesias y comunidades eclesiales deben esforzarse por alcanzar “. (Congregación para la Doctrina de la Fe, Declaración Mysterium Ecclesiae, 1) De hecho, “los elementos de esta Iglesia ya dada existen, unidos en su plenitud en la Iglesia Católica y, sin esta plenitud, en las otras comunidades”. (Juan Pablo II, Ut Unum Sint, 14) La unidad de la Iglesia que Cristo fundó todavía está allí, aunque en la historia su universalidad aún no se ha logrado: “La falta de unidad entre los cristianos es ciertamente una herida para la Iglesia; no en el sentido de que está privada de su unidad, sino “en el sentido de que dificulta el cumplimiento completo de su universalidad en la historia”. “(Papa Benedicto VI, Dominus Iesus, 17; Congregación para la Doctrina de la Fe, Carta Communionis notio , 17)

Imagen de la Santísima Trinidad: Como unidad de diferentes miembros, la Iglesia es la imagen de la Santísima Trinidad: tres Personas en comunión eterna dentro de la unidad de la Naturaleza. La Iglesia es una en la naturaleza que abarca muchas personas en comunión entre sí. Sus diferencias individuales no los separarán de ser parte de la única Iglesia y el hecho de que estén unidos, tampoco implica perder su identidad personal.

Un resumen de la Unicidad de la Iglesia por el Papa Benedicto VI: San Pablo enseña que la Iglesia es el único Cuerpo Místico de Cristo, formado por miembros diversos, unidos en caridad (véase 1 Corintios 12:27). Jesús tiene un solo cuerpo y la Iglesia, por lo tanto, es uno en número y calidad. El Papa Benedicto VI afirma: “Por lo tanto, en relación con la unicidad y la universalidad de la mediación salvífica de Jesucristo, la unicidad de la Iglesia fundada por él debe ser firmemente creída como una verdad de la fe católica. Así como existe un solo Cristo, así existe un solo cuerpo de Cristo, una sola Novia de Cristo: ‘una sola Iglesia católica y apostólica’ “. (Dominus Iesus, 16)

Jesucristo fundó históricamente una Iglesia Santa

Santidad objetiva de la Iglesia: Hay una diferencia entre santidad objetiva y subjetiva dentro de la Iglesia. La santidad objetiva deriva de Cristo, el fundador de la Iglesia y se expresa a través de la gracia de los sacramentos. Cristo, Dios mismo y el Santo por naturaleza, redimió a la humanidad y otorgó la vida divina a todos nosotros. Una vida tan divina que vive en la Iglesia la santifica objetivamente. La santidad objetiva de la Iglesia, por lo tanto, nunca se pondrá en peligro debido a su fundador, Cristo.

Santidad subjetiva de la Iglesia: La santidad subjetiva de la Iglesia depende de la vida santa de sus miembros. La historia de los santos es el mejor ejemplo de cómo abrazaron la santidad objetiva de la Iglesia y la hicieron suya. Es muy desafortunado que muchos de los miembros de la Iglesia sean pecaminosos y, por lo tanto, empañen su rostro y su misión: es un escándalo y un dilema. El Papa Pablo VI comenta con razón que la Iglesia es un gigante, sus pies están en el barro, pero su cabeza está en el Cielo.

Enfóquese en la santidad objetiva de la Iglesia: Nos enfrentamos a un dilema cuando descubrimos que en la Iglesia las personas son débiles y pecaminosas. El pecado de la Iglesia aleja a las personas que no entienden que sus imperfecciones no afectan la gracia de Dios y la santidad de los sacramentos. Solo aquellos sabios fieles aceptan las imperfecciones de la Iglesia y se enfocan en la gracia comunicada por Cristo a través de la Iglesia. Aquellos que malinterpretan la realidad de la Iglesia y deciden renunciar están dejando atrás la plenitud de la salvación, instrumentos que Cristo le dio a la Iglesia. Serán salvos de una manera que solo Dios conoce. La misión última del maligno es que dejemos la Iglesia Católica y la gracia de la salvación que viene de los sacramentos. 

Jesucristo fundó históricamente una iglesia apostólica: construida sobre Pedro y los Apóstoles

El Jesús histórico extendió a Israel llamando a los 12 Apóstoles: En continuidad con las 12 tribus de Israel, Jesús fundó la Iglesia católica sobre los 12 apóstoles: “Llamó a sus discípulos y eligió de ellos a doce, a quienes llama apóstoles”. (Lucas 6:13). El número 12 en toda la Biblia indica una perfección de gobierno. Los apóstoles son el cuerpo más perfecto de “gobernadores” que están llamados a guiar a la Iglesia en la tierra a su cumplimiento celestial en el Reino de Dios.

Todo lo que sabemos acerca de Jesucristo proviene de los apóstoles: Jesús nunca escribió un libro; todo lo que sabemos de él proviene de los apóstoles. Por lo tanto, la Iglesia es apostólica por naturaleza, ya que los apóstoles informaron las palabras y los hechos de Jesús. La Iglesia también es apostólica porque Jesús construyó la Iglesia en San Pedro y los Apóstoles.

Dios cambia el nombre de sus mensajeros para una misión especial: Dios siempre ha cambiado los nombres de sus mensajeros cuando les pidió que realizaran una misión especial. Esta misión no es solo una tarea o un trabajo a cumplir; se convierte en su identidad y en quiénes son (Abram se convirtió en Abraham; Jacob se convirtió en Israel, etc …). Por lo tanto, todos los nombres en el Antiguo y Nuevo Testamento tienen significados porque revelan la identidad y la misión de la persona elegida y enviada por Dios (‘María’ significa el ‘don de Dios;’ Pedro ‘significa’ piedra ‘o’ roca ‘;’ Santiago significa “el que sigue”).

Pedro, tú eres la roca en el Evangelio de Mateo: las raíces históricas de la Iglesia Católica que se fundó en San Pedro se remontan al Evangelio de Mateo. Al igual que en el Antiguo Testamento, aquí Jesús cambia el nombre de Simón para que sea Pedro, que significa “la roca”. Mateo 16: 18-19 dice: “Pedro, tú eres roca y sobre esta roca construiré mi Iglesia … Te encomendaré las llaves del reino, todo lo que ates en la tierra será atado en el cielo y todo lo que pierdas”. La tierra será desatada en el cielo ”. Este nuevo nombre de Pedro explica la intención de Cristo de construir su Iglesia sobre la roca, Pedro. La elección de Jesús para establecer su Iglesia en Pedro sucedió inmediatamente después de la confesión de Pedro en la identidad de Jesús como el Cristo. Su confesión es el resultado de la revelación del Padre de la identidad de Jesús a Pedro.

Pedro, tú eres la roca en el Evangelio de Juan: el cambio de Simón a Pedro también se reporta en el Evangelio de Juan. Cuando Andrés, el hermano de Simón y el primer llamado entre los apóstoles, llevaron a Simón a Jesús, Jesús dijo: “¿Así que tú eres Simón, hijo de Juan? Te llamarás Ce’phas (que significa Pedro)”. (Juan 1:42)

La intención de Jesús era construir su Iglesia sobre Pedro, la roca humana: la falsa creencia de que Jesús no encontró su Iglesia sobre Pedro alegando que solo Jesús es la roca, siempre ha sido rechazada por la Iglesia Católica. ¿Por qué cambiaría Jesús su nombre de Simón a Pedro (que significa roca) si Jesús no tenía la intención de construir su Iglesia sobre esta roca? El término griego para roca (Petros) es una prueba explícita de la nueva identidad de Pedro: él es la roca humana (aunque Jesús siempre será la Roca Divina).

Jesús la Roca Divina, Pedro la roca humana: San Pablo enseña que la Iglesia está construida sobre los Apóstoles, distinguiendo la roca humana de los Apóstoles y la Roca divina, Jesucristo. Él dice a los efesios: “ustedes son miembros de la casa de Dios, edificados sobre el fundamento de los apóstoles y profetas, siendo Cristo Jesús mismo la piedra angular”. (Efesios 2: 19-20) A menudo, en sus cartas, Pablo confirma que la Iglesia a la que Jesús resucitado le pidió que sirviera se basa en los apóstoles que son responsables de transmitir intacto el depósito de fe recibido por Cristo.

Jesús pretendía construir su Iglesia sobre Pedro y los Apóstoles: Pedro no está solo. Aunque él es el líder de los apóstoles, Jesús los llamó a todos a ser el fundamento de su Iglesia terrenal. En ese sentido, San Pablo dijo: “Ustedes son parte de un edificio que tiene a los apóstoles y profetas por sus cimientos, y al mismo Cristo Jesús por su piedra angular principal”. (Efesios 2:20)

Jesús construye su Iglesia sobre Pedro y los Apóstoles en la tierra y en el cielo: El fundamento de la Iglesia en San Pedro y los Apóstoles no se limita solo a la Iglesia terrenal, sino que también se extiende al cielo donde serán los jueces de la Iglesia. 12 tribus de Israel (Lucas 22:30). Deben seguir siendo el fundamento de la Iglesia celestial también porque la Iglesia terrenal y la Iglesia celestial son una y la misma Iglesia. Al describir la ciudad de Dios, la Jerusalén celestial, el Libro de la Revelación confirma que “el muro de la ciudad tenía doce cimientos, y sobre ellos los doce nombres de los doce apóstoles del Cordero”. (Ap 21:14) En una palabra, aunque la naturaleza apostólica de la Iglesia comienza en la tierra, su finalización final será en el Reino de Dios al final de los tiempos.

El Espíritu Santo garantizó a Pedro y sus sucesores como la roca humana: debido a la decencia del Espíritu Santo en la Iglesia durante Pentecostés, a Pedro se le encomendó la tarea de extender en el espacio y el tiempo el papel de Jesús como la Roca. Como se enfatizó antes, la obra redentora de Jesús está presente en la Iglesia hasta el fin de los tiempos a través del Espíritu Santo. Para ilustrar tal verdad, cuando los apóstoles se reunieron en el Concilio de Jerusalén en el año 49 dC para decidir si los nuevos convertidos al cristianismo debían ser circuncidados o no, determinaron que “es la decisión del Espíritu Santo y la nuestra” que el bautismo y la La fe es suficiente para ser parte de la Iglesia. (ver Hechos 15: 28-29). Una declaración tan audaz en la que la decisión de los Apóstoles coincide con la del Espíritu Santo, muestra que Pedro y los Apóstoles, guiados por el Espíritu Santo, decidieron cómo debería continuar la obra redentora de Cristo. historia.

Las iglesias católicas orientales están en comunión jerárquica con el Papa: hay muchos obispos en las iglesias católicas orientales que tienden constantemente a socavar la autoridad del papa. Desean erróneamente estar en comunión con el Papa solo sacramentalmente o en comunión de amor y servicio. Deben dejar de escandalizar las mentes de los fieles alejándolos de la única Iglesia Católica fundada por Jesucristo en San Pedro como el Pastor de la Iglesia (Juan, 21). El Vaticano II seguido por el Papa Pablo VI, Juan Pablo II, Benedicto XVI y el Papa Francisco confirmaron por unanimidad que los obispos católicos orientales están en comunión jerárquica con el Papa. Es decir, el Papa siempre será el que tenga la prerrogativa de asignar a sus obispos. Hay una iglesia católica y un pastor, el papa.

La dimensión humana y la dimensión divina de la iglesia Católica

La única Iglesia es humana y divina al mismo tiempo: Jesucristo es completamente Dios y completamente hombre. La Iglesia, su Cuerpo, tiene por lo tanto una dimensión divina y una dimensión humana. La dimensión divina de la Iglesia es la vida divina de Dios que se nos comunica a través de la resurrección de Cristo. Los elementos humanos son aquellos elementos que Jesús usó para instituir los sacramentos y establecer la Iglesia (Papa, clero, religiosos, personas, edificio, altar, pan y vino, agua, aceite, etc.). Si Dios no quisiera elementos humanos involucrados en la lógica de la salvación, el Hijo nunca se habría vuelto auténticamente humano. Debido a que Cristo usó su naturaleza humana como un instrumento de redención, la Iglesia nunca puede cambiar este método de recibir la gracia de Dios a través de elementos creados. Los elementos visibles creados de la Iglesia son los instrumentos que comunican la gracia de Dios.

El error de los que creen que solo necesitan a Cristo para la salvación: los que desdeñan la dimensión humana de la Iglesia (como los Sacramentos, la Virgen María y los santos, etc.) caen en el mismo error del principio: el gnosticismo . El gnosticismo desde el comienzo de la vida de la Iglesia es el enfoque más peligroso: los gnósticos creen que no hay necesidad de ningún elemento humano porque la salvación de Dios viene directamente del cielo y llega a unos pocos elegidos. El gnosticismo destruye el método de salvación de Dios: elimina la Encarnación. Aquellos que piensan que solo necesitan creer en Cristo para ser salvos, están profundamente equivocados. Las personas necesitan ser salvadas de la manera en que Cristo nos salvó, no de la forma en que les gusta ser salvos por Cristo.

La Iglesia celestial y la Iglesia terrenal son solo una Iglesia: Hay una sola Iglesia; parte de ella está en la tierra y la otra parte está en el cielo. Ambas partes forman una misma Iglesia en número y en calidad. La parte celestial de la Iglesia ya ha alcanzado el Reino de Dios; La parte terrenal de la Iglesia está en camino. Por lo tanto, el equilibrio entre “ya” y “aún no” siempre será una característica esencial de la identidad de la Iglesia. El reino de Dios ya está aquí en la tierra, pero se ha logrado plenamente solo en aquellos que fallecieron en la dimensión celestial del reino.

La Iglesia y el Reino de Dios

El Reino de Dios tiene sus raíces en la Iglesia, pero se cumplirá solo en el cielo: el Reino de Dios está ‘ya’ aquí pero, al mismo tiempo, ‘aún no’ se ha cumplido plenamente: la Iglesia es la semilla y el principio de El reino, aún no se ha cumplido (Vaticano II, Lumen gentium, 5). En ese sentido, el Catecismo de la Iglesia Católica enseña: “Desde la Ascensión, el plan de Dios se ha cumplido. Ya estamos en ‘la última hora’. La era final del mundo ya está con nosotros, y la renovación del mundo está en marcha de manera irrevocable, incluso ahora se anticipa de cierta manera real, porque la Iglesia en la tierra ya está dotada de una santidad que es real pero imperfecta. ” (CCC, 670). El reino de Dios está realmente aquí aunque imperfectamente. Solo en la categoría de los cielos veremos a Dios cara a cara.

El ‘ya’ y ‘todavía no’ está enraizado en la Encarnación de Cristo: el reino de Dios no puede ser separado de la redención ejecutada por Cristo. Lo que sucedió en la muerte histórica de Cristo es la semilla de lo que sucederá en y después de su resurrección. La relación entre la categoría de la historia y la categoría del cielo siempre será un misterio para el ser humano. El Papa Benedicto XVI comenta con razón la distinción paradójica entre “ya” y “todavía no”. Sí, Jesús ya estableció el reino en la tierra al morir y resucitar de entre los muertos. Pero su redención se lleva a cabo solo cuando morimos; solo se cumplirá en el reino de los cielos: “El reino de Dios, de hecho, tiene una dimensión escatológica: es una realidad presente en el tiempo, pero su plena realización llegará solo con la terminación o el cumplimiento de la historia”. (Dominus Iesus, 18)

El Reino de Dios no puede identificarse con los límites visibles de la Iglesia: basado en el hecho de que el Reino de Dios se cumplirá solo en el cielo (aunque tenga su semilla y comienzo en la Iglesia), no se puede identificar el reino con la Iglesia. En su realidad visible y social. Ahora entendemos por qué “la acción de Cristo y el Espíritu fuera de los límites visibles de la Iglesia” no debe ser excluida (San Papa Juan Pablo II, Redemptoris Missio, 18).

El acercamiento de los testigos de Jehová al Reino de Dios es erróneo: cometen varios errores importantes. El primer error consiste en el hecho de que no creen en la Santísima Trinidad y, por lo tanto, no pueden considerarse cristianos. El centro de la fe cristiana es Dios siendo una naturaleza divina y tres personas divinas. Los testigos de Jehová creen en Dios como una persona (al igual que los musulmanes y los judíos).

El centro de la revelación cristiana es Jesucristo siendo Dios (el Hijo) mismo que se encarnó, murió y salvó a toda la raza humana. Los testigos de Jehová no creen que Jesús sea Dios y, por lo tanto, no pueden llamarse cristianos.

Los testigos de Jehová separan el reino de Dios de Jesucristo, lo cual es un grave error. En su opinión, el reino de Dios se centra exclusivamente en Dios y, al creer que eliminan la dimensión cristológica de este reino. Jesucristo fue muy claro en que su presencia y acción personal hicieron que el reino de Dios estuviera presente entre nosotros. Al ignorar la redención de Cristo, se enfocan en la creación y no en la salvación, un hecho que contradice la esencia de la fe católica cristiana.

En base a todo eso, la percepción de Jehová como testigo de que el “Salón del Reino” es el reino “real” de Dios en la tierra no es aceptable. El reino de Dios, aunque fue producido por Jesucristo, todavía se está cumpliendo a medida que la historia avanza. Está aquí en el tiempo y en el espacio, pero su cumplimiento se llevará a cabo solo en el cielo.

El cielo es para todos: Católicos y no Católicos

Vaticano II: solo la Iglesia católica tiene la plenitud de los medios de salvación: El Concilio Vaticano II dejó muy claro que existe una diferencia entre la salvación en sí (res) y los medios de salvación (sacramentum). Dado que Jesucristo es el fundador de la Iglesia católica, estableció en ella todos los instrumentos necesarios para la salvación de la humanidad: solo la Iglesia católica tiene la plenitud de los medios de salvación (Vaticano II, Unitatis Redintegration, 3). Las otras iglesias no católicas comparten solo parcialmente en esa plenitud. La salvación en sí misma, por otro lado, es una decisión exclusiva de Dios que se ofrece a católicos y no católicos por igual. Ambos pueden alcanzar el cielo y disfrutar de la gloria infinita de Dios de la misma manera.

La diferencia entre la realidad de la salvación y los instrumentos de salvación: la mayoría de los cristianos no hacen una distinción entre la salvación como una realidad y los instrumentos que conducen a esa realidad. Permítame ilustrar eso en un ejemplo. Supongamos que un lado de un río es la tierra y el otro es el cielo, y la mejor manera de ir de un lado al otro es tener un bote y cuatro remos. La Iglesia católica tiene un bote y cuatro remos porque Cristo la fundó y le dio la plenitud de los instrumentos de salvación. En este sentido, el Papa Benedicto VI dice: “El Señor Jesús, el único Salvador, no solo estableció una simple comunidad de discípulos, sino que constituyó a la Iglesia como un misterio salvífico … Por lo tanto, la plenitud del misterio salvífico de Cristo pertenece también a la Iglesia, inseparablemente unida a su Señor. De hecho, Jesucristo continúa su presencia y su obra de salvación en la Iglesia y por medio de la Iglesia (cf. Col 1: 24-27), que es su cuerpo (cf. 1 Co 12). : 12-13, 27; Col 1:18). Y así, al igual que la cabeza y los miembros de un cuerpo vivo, aunque no son idénticos, son inseparables, así también Cristo y la Iglesia no pueden ser confundidos ni separados, y constituyen una solo ‘todo Cristo’ “. (Dominus Iesus, 16)

Los no Católicos pueden ser salvados al igual que los Católicos: las iglesias no católicas tienen menos de ‘cuatro remos’ porque no fueron establecidas por Cristo y, por lo tanto, no tienen todos los elementos necesarios para la salvación. Sin embargo, todavía son capaces de ir de un lado del río al otro usando uno, dos o tres remos. Ahora, si soy un mal católico con cuatro remos pero no los uso, ¿cómo puedo llegar al cielo más rápido que un no católico que solo tiene tres remos pero los está utilizando de manera eficiente? Ser católico no te hace ir al cielo ante los no católicos. Simplemente te da la prerrogativa de tener todos los medios de salvación que Cristo pretende (cuatro remos). Necesitas usarlos siempre a todos. En ese sentido, el Concilio Vaticano II confirma que Dios ofrece la salvación a “todos los hombres de buena voluntad en cuyos corazones la gracia es invisiblemente activa. Porque Cristo murió por todos y, de hecho, todos los hombres están llamados a un mismo destino, que es divino, debemos sostener que el Espíritu Santo ofrece a toda la posibilidad de ser socios, de una manera conocida por Dios, en el misterio pascual “. (Gaudium et spes, 22)

Tenga en cuenta que no hay dos medios de salvación diferentes: El Concilio Vaticano II enfatizó que la plenitud de los medios de salvación existe única y exclusivamente en la Iglesia Católica. Jesús estableció el único camino de salvación, no dos caminos paralelos. Los no católicos alcanzan la salvación, pero comparten los medios de salvación que Cristo fundó exclusivamente en la Iglesia católica. Los no católicos están conectados con la Iglesia católica de una manera conocida por Dios: “Por lo tanto, estas Iglesias y comunidades separadas como tales, aunque creemos que sufren defectos, de ninguna manera han sido privadas de importancia e importancia en el misterio de la salvación. Porque el espíritu de Cristo no se ha abstenido de usarlos como medio de salvación, que deriva su eficacia de la plenitud de la gracia y la verdad confiada a la Iglesia Católica “. (Vaticano II, Unitatis Redintegratio, 3)

¿Por qué predicar la fe Católica si los no Católicos pueden alcanzar el cielo sin ella? Es responsabilidad de la Iglesia católica proporcionar a todos los seres humanos “cuatro remos”. El hecho de que las personas puedan alcanzar la salvación con menos instrumentos, no significa que debamos dejarlo solo. Nuestro amor y cuidado por todos los seres humanos, católicos y no católicos, imponen a la Iglesia Católica la responsabilidad de compartir todos los instrumentos de salvación que Cristo le dejó. En ese sentido, el Catecismo de la Iglesia Católica enfatiza y concluye que la Iglesia es misionera por naturaleza: “De hecho, Dios” desea que todos los hombres sean salvos y lleguen al conocimiento de la verdad “(1 Tim 2: 4) es decir, Dios quiere la salvación de todos a través del conocimiento de la verdad. La salvación se encuentra en la verdad. Los que obedecen los impulsos del Espíritu de verdad ya están en el camino de la salvación. Pero la Iglesia, a quien esta verdad ha sido confiado, debe salir para satisfacer su deseo, a fin de llevarles la verdad. Debido a que ella cree en el plan universal de salvación de Dios, la Iglesia debe ser misionera “. (CCC, 851)

La fe Católica no tiene paralelo: predicar la fe católica, sin embargo, no implica que sea una manera, entre otras formas, de llevar a la salvación. La Iglesia católica no tiene otra institución equivalente que sea paralela a ella. Dios no tiene dos caminos de salvación. El Papa Benedicto VI enseña: “está claro que sería contrario a la fe considerar a la Iglesia como una forma de salvación junto con aquellas constituidas por otras religiones, vistas como complementarias de la Iglesia o sustancialmente equivalentes a ella, incluso si estas son Se dice que converge con la Iglesia hacia el reino escatológico de Dios “. (Dominus Iesus, 21)

¿Qué hay de aquellos que nunca escucharon de Cristo y nunca fueron bautizados? Aquellos que creen que si una persona muere sin saber que Cristo irá al infierno se equivocan. Dios no es cruel para enviar al infierno a personas que nacieron en la jungla del Amazonas y murieron sin encontrar a Cristo de ninguna manera, forma o forma. San Pablo confirmó que aquellos que no tienen la ley del Evangelio, su conciencia se convierte en su propia ley: esta ley natural es la voz de Dios dada a cada ser humano en el momento de su creación para hacer el bien y evitar el mal. Pero Cristo sigue siendo el único Salvador universal: nadie puede ser salvo sin Cristo. El Vaticano II confirma sabiamente que aquellos que nunca han oído hablar de Cristo, serán salvados por Cristo de una manera que Dios solo conoce. Las personas que no conocen a Cristo todavía podrán ser salvadas por Cristo. La Iglesia siempre ha enseñado que “todos los hombres y mujeres que son salvos comparten, aunque de manera diferente, el mismo misterio de salvación en Jesucristo a través de su Espíritu”. (Consejo Pontificio para el Diálogo Interreligioso y la Congregación para la Evangelización de los Pueblos, Diálogo de Instrucción y Proclamación, 29)

El Vaticano II resume esta teología diciendo: “Aquellos que sin ninguna culpa no saben nada acerca de Cristo o su Iglesia, pero que buscan a Dios con un corazón sincero y bajo la influencia de la gracia, tratan de poner en práctica la voluntad de Dios como Conocidos por el dictado de la conciencia … pueden obtener la salvación eterna “. (Lumen gentium, 16)

No hay “ninguna salvación fuera de la Iglesia Católica” es una afirmación verdadera si se comprende correctamente: no hay duda de que los no católicos pueden obtener la salvación. Sin embargo, su salvación está relacionada de una manera que solo Dios conoce con el Evangelio y la muerte / resurrección de Cristo tal como se transmite en la Tradición de la Iglesia Católica. Si Cristo ha puesto todos los medios de salvación en la Iglesia Católica, entonces no hay salvación fuera de la Iglesia Católica. Aquí, el término ‘Iglesia Católica’ no se entiende como los límites visibles de la Iglesia Católica. Es la Iglesia Católica más todas las personas que están en relación con ella. De hecho, no hay medios de salvación adicionales o paralelos a lo que Cristo estableció en la Iglesia Católica.

La declaración “Soy espiritual pero no religioso” (aquellos que afirman no necesitar la Iglesia) es falsa: es imposible ser espiritual sin ser religioso. Las personas que afirman ser espirituales tienen la intención de señalar que están cerca de Dios y que tienen una relación con lo divino. Por naturaleza, cada persona es espiritual porque nuestra alma espiritual nos abre al infinito. Eso es lo que nos diferencia de los animales: tenemos un alma racional que es trascendental porque fue creada a imagen y semejanza de Dios. Cada persona es espiritual.

Basado en eso, cada persona es también religiosa por naturaleza. Ser espiritual implica lógicamente ser religioso. La razón es clara: nuestra relación con lo divino no es una relación genérica con una sustancia infinita en el espacio. Lo divino se ha revelado a sí mismo como un Dios Triuno: Padre, Hijo y Espíritu Santo. Uno puede tener una relación con lo divino solo de la manera en que lo divino es. No es una relación genérica con algo. Por lo tanto, la tendencia natural hacia el infinito (definición de espiritual) solo puede tener sentido si nos acerca a la relación con la forma en que el infinito es, es decir, con el Padre, el Hijo y el Espíritu Santo (que es la definición de religioso) .

Además, no hay espiritualidad independiente de la Encarnación de Cristo. ¿Cómo puede alguien estar cerca de Dios sin hacer lo que Dios quiere que haga? Jesucristo es la imagen del Padre que se encarnó y se convirtió en el único camino hacia el Padre. Dado que Jesús pretendía establecer una Iglesia estructurada (somos seres humanos que vivimos en un mundo estructurado), ¿por qué alguien crearía su propia manera de conectarse con Dios diferente de lo que Dios mismo estableció? Afirmar ser espiritual pero no religioso es una contradicción.

El viaje espiritual de la Iglesia: el Papa Pablo VI dijo que la Iglesia es “un experto en humanidad”. El viaje espiritual de la Iglesia como madre y maestra es como un bote que recorre el mar de la vida hasta el fin de los tiempos. El bote es humano, imperfecto, pero su cabeza, Jesús todavía camina sobre el agua para llevarla a un refugio seguro. No importa cuán fuertes sean las tentaciones que juzgan la dimensión humana y pecaminosa de la Iglesia, todos estamos invitados a permanecer a bordo porque Jesús, su Cabeza, nunca se separará de Su cuerpo, la Iglesia. Jesús prometió estar con su Iglesia hasta el fin de los tiempos (Mateo, 28), y Jesús no miente. El Catecismo de la Iglesia Católica enseña a este respecto: “desde que la Ascensión el plan de Dios se ha cumplido. Ya estamos en la ‘última hora’. Ya estamos con la era final del mundo, y la renovación del mundo”. está en curso de manera irrevocable; incluso ahora se anticipa de cierta manera real, porque la Iglesia en la tierra ya está dotada de una santidad que es real pero imperfecta “. (CCC, 670)

By Father Antoine (Anthony) Nachef, STD (Doctorate in Sacred Theology)